19/04/2009

Bank, Penque, Marowitz, Richman... in motion!!!

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"Middlebrow" representa en inglés el término medio entre la "alta cultura" ("highbrow") y la popular o "baja" ("lowbrow"). Como explica Terry Teachout en el prólogo de su Reader (Yale University Press, 2004), el enfoque middlebrow es lo que hizo que millones de estadounidenses vieran a Maria Callas en el programa de Ed Sullivan (el mismo que presentó a los Beatles en aquel país), o que los lectores de Life tuvieran a su alcance nueve páginas con reproducciones a todo color de cuadros de Renoir.

Un ejemplo de programa middlebrow sería el Omnibus de la CBS, para el que Leonard Bernstein realizó siete capítulos, en los que el director daba un repaso a diversas facetas de la música, como se aprecia en el vídeo, incluyendo la clásica, la contemporánea, la ópera, el teatro musical de Broadway... y el jazz. El vídeo que viene a continuación es un montaje publicitario de la empresa japonesa que ha reeditado la serie completa de los Omnibus de Leonard Bernstein, y contiene extractos de los siete programas en su orden de aparición. Aparte de su evidente interés histórico (y detallitos como el leve backbeat que le da Bernstein a la Quinta de Beethoven, 0:07-0:10, casi americanizándola), el vídeo ofrece la rara oportunidad de ver en movimiento a músicos que son poco más que una nota al pie en la historia del jazz.

Cualquiera que se haya fijado en los datos discográficos de los discos de jazz (u otros estilos) de los cincuenta, habrá notado que hay nombres que se repiten constantemente, son los músicos de sesión que disfrutaron de una edad de oro en ese década, especialmente en Nueva York y en Los Ángeles. En la segunda parte del vídeo (a partir de 0:20), Bernstein dirige a un grupo de esos músicos de sesión, que tocan su Prelude, Fugue and Riffs (de hecho es parte del tercer movimiento, Riffs (for everyone)) con un nervio que falta en otras versiones. El motivo es sencillo: los intérpretes forman parte de ese grupo de músicos de sesión estadounidenses, nacidos aproximadamente entre 1910 y 1930, que no sólo leían perfectamente lo que se les pusiera delante (por algo eran músicos de sesión) sino que en su formación se incluye, en muchos casos, el paso por las big bands de Swing, tocando música de baile y jazz. Al hilo de este programa Bernstein publicó en su momento un disco con Columbia, pero el personal no es el mismo que el de este programa de TV.

Gracias a la ayuda de Hal McKusick, Danny Bank, Kenny Berger y Loren Schoenberg, sabemos que la sección de saxos la componen, de izquierda a derecha, Danny Bank (saxo bajo), Romeo Penque (clarinete), Sam Marowitz (saxo alto), Boomie Richman (saxo tenor) y Al Gallodoro (clarinete). McKusick añade que el segundo trompeta puede ser Bernie Glow, y yo tengo la impresión de que el primer trombón pudiera ser Urbie Green. En todo caso, también pensaba que el tercer trombón podía ser Eddie Bert, pero él mismo ha confirmado que no es él.

Decía que esta versión de Prelude... tiene un nervio que a otras le faltan. Aparte de las pruebas sonoras, el vídeo ofrece una rara ocasión de comprobar cómo tocaban estos músicos de estudio, cuya profesionalidad no estaba reñida con la pasión. Al principio del fragmento puede verse a Danny Bank llevando el ritmo con el pie izquierdo; más adelante, en el plano dedicado a los saxos, se aprecia cómo atacan Romeo Penque y Sam Marowitz el tema, y cómo Boomie Richman va rebotando en su asiento a la vez que baila la música con las cejas. En cuanto a la dirección, obsérvese en 0:24 cómo Bernstein señala el glissando del clarinete con la mano izquierda. La serie completa sólo está disponible en Japón.

 

[Reed section, 0:20-0:35: Romeo Penque (clarinet), Danny Bank (bass sax), Sam Marowitz (alto sax), Boomie Richman (tenor sax), Al Gallodoro (clarinet)]

As chance would have it, when I first saw this clip I was reading the foreword to Terry Teachout's Reader (Yale University Press, 2004), where he explains how he was raised in the age of middlebrow, an approach to culture in the mass media that allowed millions of Americans to watch Maria Callas in Ed Sullivan's show (which would later on introduce The Beatles), and made a few pages of colourful reproductions of Renoir's paintings available to the readers of Life magazine.

The CBS series Omnibus is a perfect example of middlebrow programme, and even bearing in mind the cultural (in time and geographical terms) gap that separates me from 1950s America, I wonder whether the picture of a conservative, almost backwards society is entirely accurate (I'm thinking of Ed Murrow's 1958 speech, or Eisenhower's farewell speech).

But I digress. Leonard Bernstein did seven episodes for Omnibus, reviewing several fields of music, as it can be seen on the video, including classical, contemporary, opera, Broadway... and jazz. This clip is an ad by the Japanese company that has reissued the complete series of Bernstein's "Omnibuses", and it shows excerpts from the seven programmes as they were broadcast.

Besides the general historical interest, and small details like the kind of backbeat that Bernstein gives to Beethoven's Fifth (0:07-0:10), in this video we can actually watch some musicians whose names amount to not much more than a footnote in the official history of jazz. In the second part of the clip (from 0:20), Bernstein conducts a jazz band playing his Prelude, Fugue and Riffs (actually, the third movement, Riffs (for everyone)), with a verve lacking in other versions.

The reason is simple: the musicians belong to that species of session men, born approximatedly between 1910 and 1930, who not only were excellent performers and sight-readers, but at least part of their learning process took place in the swing and dance bands of the thirties and forties - in other words: these guys could read and swing. These are the names that are so common in jazz (and other musics) records, who lived a golden age in the fifties, especially in New York and Los Angeles. (Bernstein released an LP on Columbia accompanying this programme, but the personnel is not the same as on TV.)

Thanks to Hal McKusick, Danny Bank, Kenny Berger and Loren Schoenberg, we know that the reed section is formed by Danny Bank (bass sax), Romeo Penque (clarinet), Sam Marowitz (alto sax), Boomie Richman (tenor sax) and Al Gallodoro (clarinet). McKusick adds that the second trumpet may be Bernie Glow, and I have the impression that the first trombone might be Urbie Green. I also thought that the third trombone could be Eddie Bert, but he's confirmed he isn't.

I was saying that this version of Prelude... has a verve lacking in others. Besides the sonic evidence, the video offers a rare chance to see this session men in motion. how they moved while playing. At the beginning Danny Bank can be seen tapping his left foot; when the camera closes on the reeds it can be seen how Penque and Marowitz's attack, and how Richman bounces lightly on his chair while he follows the music with his eyebrows. As for the conducting, see how Bernstein draws the clarinet glissando with his left hand (0:24). The complete series is available only in Japan.