A Spotify playlist (VII): Charlie Christian

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(All pictures from Leo Valdés's site)

Charles—rather than Charlie—Christian is normally hailed as the greatest pioneer of the electric guitar. He was not the absolute first to use or record with the instrument, but he's arguably one of the most influential of jazz musicians. Besides the implications for popular and rock music in general, his approach to guitar playing is still current today.

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But, besides the originality of his sound and general concept, he was an extremely engaging soloist: rhythmically, he was very much a follower of Lester Young—he pushed the envelope even further regarding barlines—but his improvisations, while they have Young's linearity, a sort of horizontal consistency, are somewhat less melodic and rely more on the underlying harmonies. And then, there's his boundless creativity when it came to riffs and his unstoppable swing, still fresh from Oklahoma.

This is nothing to be proud of, but I probably qualify as a Christian fanatic. Some years ago, I listened to his music with the attention and repetition that's only possible with more time to spare and very few CDs; I still know a few solos by heart... the point being that today's selection is a very good taster of Christian's music. It is divided in four parts: #1-15 are by the first Goodman sextet (with Lionel Hampton), #16-26 come from assorted bands (details below), #27-38 and 42 are for Benny Goodman and his second sextet (with George Auld on tenor sax and Cootie Williams on trumpet), and #39-41 come from Minton's.

Most of the tunes are taken from the classic studio recordings, but some don't and need an introduction. The first one, "Flying Home", would become a staple of Lionel Hampton's book, after his 1942 version with Illinois Jacquet on tenor sax, but it was Christian who brought it to the spotlight from Oklahoma. This version comes from a concert at Carnegie Hall in late 1939, a celebration of an ASCAP anniversary, and Goodman's introduction speaks volumes of his regard for the newcomer:
... and our new discovery, Charles Christian on the electric guitar. Charlie is from Oklahoma and [applause]... take a bow, Charlie... heh... Charlie, I really think is one of the most terrific musicians we've introduced in years...

While "Rose Room" is the studio version of the tune Goodman first heard Christian play, "Stardust" comes from the same ASCAP event as "Flying...". Christian always played the same solo on this tune, which apparently he dedicated to his mother, and Goodman was so impressed by it, that he featured the new star, after this introduction:

... Charlie Christian has a very special version on the electric guitar that you must hear: "Stardust"

Then you have the main tracks recorded by the sextet in the studio, plus "Honeysuckle Rose" and "I Got Rhythm" live from the second From Spirituals to Swing concert. Christian doesn't solo on "... Rhythm", but it's interesting to see how he incorporates his playing to the classic Quartet arrangement of the Gershwin tune. The other live track with the Goodman sextet, "The Sheik of Araby", is here almost exclusively for the guitar lick at 1:55 and Hampton's reaction to it.

Goodman had to stop playing altogether in 1940 due to his back problems. He disbanded but kept a few people on salary, Christian among them. To separate the two sextets, I've put the assorted tracks in the middle: "Honeysuckle Rose" has Christian's earliest solo with Goodman's big band. Charles recorded on two sessions led by Lionel Hampton, but only soloed on the second one, on the track included here. "Tea For Two" comes from a jam session in Minneapolis, with a very young Oscar Pettiford on bass, local pianist Frankie Hines and Goodman tenorman Jerry Jerome. Thanks to the extended playtime, Christian really goes for it, especially on his last solo (4:19).

The next seven tracks feature Lester Young, a musical mentor to Christian. The first three are with the Kansas City Six at the second Spirituals to Swing concert—both Young and Christian play the hell out of "Way Down Yonder...", but Christian seems to miss his cue: you can hear him turning up his guitar (1:30) before his solo. The rest come from a studio session, unreleased at the time, with Goodman and Christian plus a sextet of Basie men. Finally, "Jammin' in Four" comes from a 1941 session for Blue Note led by Edmond Hall with Meade Lux Lewis playing boogie on celeste. Some people disapprove of this, but I like it a lot, actually, among other things because it is easier to appreciate the pianist's both hands. Besides, Christian is on acoustic guitar here, and proves to be a very forceful player: he sounds like he's using thick strings and a strong pick.

The next phase is, to me, the better Goodman combo of the two featured here – having Count Basie and Jo Jones in some of the recordings helps, and Christian sounds somewhat more mature. To show his imagination as a soloist, I've included both takes of "I've Found a New Baby". However, the crown jewel of this group's output on record has to be the 20-minute warm-up jam session known as "Waitin' for Benny". Don't be discouraged by the sound quality—it gets close to perfect from 2:02 onwards. It's an informal setting, and it seems clear to me that Christian is in charge. "A Smo-o-o-oth One" and "Air Mail Special"—with his descending diminished chords for a bridge—come from the same session, after Goodman's arrival to the studio.

Finally, we have three tracks from Minton's: first the classic "Swing to Bop", where you can appreciate Christian's knack for taking it easy on the A sections, and smashing it on the bridges, possibly a jam session trick to "cut" rivals (note: as far as I know, there's not a single version at the correct speed and pitch, in Bbm, without the fake applause). "Down on Teddy's Hill", a rhythm changes tune, is special because of its upbeat tempo, Christian flies through this one, and for the famous riff at the end, known at the time as Charlie Christian's "Pagin' Dr. Christian" and now as Thelonious Monk's "Rhythm-A-Ning". Regarding speed, "Benny's Bugle" is one the guitarist's last recordings and he really soars here. "Solo Flight" rounds up the selection. It's hard to believe that it was released after Christian's death—necrophilia in marketing is an old trick—and was probably the most popular of Christian's recordings among future stars like Wes Montgomery.

For more details on personnel and dates, you can go here.

Hope you enjoy this

A Charles —mejor que "Charlie"— Christian normalmente se le aclama como el principal pionero de la guitarra eléctrica. No fue el primero en utilizar el instrumento o grabar con él, pero es, indiscutiblemente, uno de los músicos más influyentes de la historia del jazz. Aparte de su peso evidente en la música popular y el rock en general, su forma de tocar sigue siendo vigente.

No obstante, aparte de la originalidad de su sonido y de su forma de tocar en general, Christian es un solista que engancha. En lo rítmico, era un claro seguidor de Lester Young, aunque fue más allá que el saxofonista a la hora de saltarse las divisiones rítmicas tradicionales. En cuanto a sus improvisaciones, aunque comparten con las de Young su carácter lineal, cierta consistencia horizontal, son menos melódicas y se apoyan más en las armonías subyacentes. La guinda del pastel es su imaginación sin límites al crear riffs, breves motivos rítmicos, y su swing implacable, aún fresco de Oklahoma.

No es algo de lo que esté orgulloso, pero probablemente doy el perfil de fanático del christianismo. Hace algunos años me dediqué a escuchar su música con la dedicación e insistencia que solamente se gozan cuando se tiene tiempo y muy pocos discos. Aún me sé algunos solos de memoria... a lo que voy es que la lista de hoy es, en mi opinión, una introducción completa a la música de Christian.

La lista está dividida en cuatro partes. Los temas 1-15 son del primer sexteto de Benny Goodman (con Lionel Hampton); 16-26 son de diversas formaciones (los detalles, a continuación); los cortes 27-38 y el 42 corresponden a Benny Goodman y su segundo sexteto (con George Auld al tenor y Cootie Williams a la trompeta) y del 39 al 41 vienen de Minton's.

La mayoría de los temas están sacados de las grabaciones clásicas de estudio, salvo algunos que requieren presentación. La primera, "Flying Home", llegaría a ser un himno en el repertorio de Lionel Hampton como líder, a raíz de su versión de 1942 con Illinois Jacquet al saxo tenor, pero fue Christian el que se trajo este tema desde Oklahoma. Esta versión procede de un concierto en el Carnegie Hall a finales de 1939, la celebración de un aniversario de la ASCAP, y la presentación de Goodman habla por sí sola de su respeto por el recién llegado a la Gran Manzana:
... y nuestro nuevo descubrimiento, Charles Christian a la guitarra eléctrica. Charlie es de Oklahoma y [aplausos]... saluda, Charlie... je... Charlie, creo que es uno de los músicos más sensacionales que hemos presentado desde hace años...
"Rose Room" es la versión en estudio de la primera canción en la que Goodman oyó tocar a Christian, pero "Stardust" viene del mismo evento de la ASCAP que "Flying...". Christian tocaba siempre el mismo solo en este tema, al parecer dedicado a su madre, un solo que impresionó tanto a Goodman que le cedía el protagonismo al guitarrista, después de presentarle así:
... Charlie Christian tiene una versión muy especial con la guitarra eléctrica que tienen que oir: "Stardust"
A continuación vienen los principales cortes grabados en el estudio, más "Honeysuckle Rose" y "I Got Rhythm" en directo, sacados de la segunda edición del From Spirituals to Swing. Christian no solea en "... Rhythm", pero es interesante escuchar cómo se acopla al arreglo clásico que hacía el Cuarteto del tema de Gershwin. El otro tema en directo del sexteto de Goodman, "The Sheik of Araby", aparece aquí casi exclusivamente por lo que hace el guitarrista en 1:55 y la reacción de Hampton.

Goodman tuvo que dejar de tocar completamente durante unos meses en 1940 por sus problemas de espalda, y disolvió la big band y el sexteto, aunque mantuvo a unos pocos efectivos en nómina, Christian entre ellos. Para separar los temas de los dos sextetos, he puesto en medio grabaciones realizadas con grupos diversos: "Honeysuckle Rose" contiene el primer solo de Christian con la big band de Goodman. Charles grabó dos sesiones a las órdenes de Lionel Hampton, pero únicamente soleó en la segunda, en "Haven't Named It yet". "Tea For Two" procede de una jam session en Minneapolis, con un adolescente Oscar Pettiford al bajo, el pianista local Frankie Hines y el tenor Jerry Jerome, de la orquesta de Goodman. Gracias al tiempo extra disponible en la grabación, Christian se lanza a por todas, especialmente en su último solo (4:19).

De izda. a dcha.: Buck Clayton, Lester Young, Charlie Christian,
Benny Goodman, Count Basie, John Hammond
28 de octubre de 1940

En los siguientes siete temas la figura prominente es Lester Young, un modelo musical de Christian. Los tres primeros son en directo con los Kansas City Six, también del segundo Spirituals to Swing. Tanto Young como Christian echan chispas en "Way Down Yonder...", pero parece que el guitarrista se despista y no entra cuando debe: se le puede oír subiendo el volumen de su guitarra (1:30). El resto procede de una sesión en estudio, inédita en su momento, con Goodman y Christian más un sexteto de Basie y sus hombres. Finalmente, "Jammin' in Four" está sacada de una sesión de 1941 para Blue Note firmada por el clarinetista Edmond Hall, con Meade Lux Lewis tocando boogie con la celesta. Hay quien desdeña este experimento, pero a mí me gusta bastante, entre otras cosas porque se puede apreciar perfectamente lo que hacen las dos manos del pianista. Además, aquí Christian toca la guitarra acústica, y demuestra ser un instrumentista muy enérgico, suena como si tocase con cuerdas de cierto calibre y una púa dura.

El siguiente capítulo lo ocupa el que es, en mi opinión, el mejor de los dos combos de Goodman que aparecen aquí: la presencia de Count Basie y Jo Jones en algunos de los temas ayuda, y Christian suena algo más maduro. Para mostrar su imaginación como solista, he incluido las dos tomas de "I've Found a New Baby". En todo caso, la joya de la corona de este grupo en disco es la jam session de calentamiento, de 20 minutos, conocida como "Waitin' for Benny", "esperando a Benny". Que no le desanime el mal sonido del principio, pasa a ser casi perfecto de 2:02 en adelante. Es una sesión informal y, al menos a estos oídos, está claro que Christian está al mando. "A Smo-o-o-oth One" y "Air Mail Special" —con su puente a base de acordes disminuidos descendentes— proceden de esa misma sesión, una vez llegado Goodman al estudio.

De izda. a dcha., de pie: Auld (3º), Christian, Cootie, Artie Bernstein,
el ejecutivo Morty Palitz, Guarnieri (sentado), Goodman

Para terminar, tenemos tres temas de Minton's: primero el clásico "Swing to Bop", en el que se puede apreciar perfectamente la costumbre de Christian de tomárselo con calma en las secciones "A" de los temas, y entrar a matar en los "puentes", probablemente un truco para "cortar cabezas" en jam sessions (nota: que yo sepa, no hay una sola versión de este tema a la tonalidad, Sib menor, y la velocidad correctas sin el aplauso añadido). "Down on Teddy's Hill", un tema montado sobre los acordes de "I Got Rhythm" es significativo por su tempo vivo, aquí Christian vuela, y por el famoso riff del final, conocido entonces como el "Pagin' Dr. Christian" y hoy como el "Rhythm-A-Ning" de Thelonious Monk. Con respecto a la velocidad, "Benny's Bugle" es una de las últimas grabaciones del guitarrista y también una de las más rápidas. La guinda la pone "Solo Flight". Cuesta creer que no se publicara hasta después la muerte de Christian —lo de la necrofilia en el marketing viene de lejos—, porque fue quizás la grabación más popular del guitarrista entre futuras estrellas como Wes Montgomery.

Para obtener más detalles discográficos (personal, fechas, etc.), ésta es una buena fuente.

Espero que disfruten esta

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